耗资4亿美元的GE新3D打印中心长啥样?



近日,通用电气(General Electric,简称GE)斥资4亿美元的新3D打印技术发展中心(CATA)在匹兹堡隆重开幕。这是继GE在2015年投资2亿美元在印度Chakan建设万能工厂之后,对3D打印技术的又一大手笔投资。

据悉这座设施拥有近11600平米的超大面积,从墙壁到发光地板都是白色,宛若斯坦利·库布里克(Stanley Kubrick)导演的梦幻电影现场。

 

GE新3D打印技术中心内景

 

GE新3D打印技术中心内景

整合资源加快3D打印产业化

据CATA的负责人Jennifer Cipolla介绍,CATA的成立,旨在希望3D打印能成为GE每个事业部的标准工具,“通过共享设施,每个GE事业部可以分担费用,我们可以整合整个公司的力量,让3D技术更快发展,这样比各个事业部各自投资3D打印更有效率。”

Cipolla说尽管3D打印机能够打印非常复杂的燃料喷嘴,但是“大部分3D打印机尚未具备产业化生产”,“GE正走在这一领域的前沿,突破界限,实现产业化”。

为此,CATA设置了一个“工业化实验室”。GE的各个事业部可把他们的3D设计带到实验室,指出如何加快从实验室到全面投产的过程。Cipolla和她的团队将会帮助GE的事业部优化3D设计,并模拟实际生产。

 

工作人员正在检测复合物的温度

 

工作人员正在检测复合物的温度

可打印金属、沙子以及聚合物

CATA配备有可对金属、沙子以及聚合物进行3D打印的机器。其中,直接金属激光融化设施(DMLM),可以打印部件金属合金,且可批量化生产。沙子粘结喷射器则能够进行快速成型。它采用化学粘合剂及每层厚度为280微米的细砂,来打印铸造模具。当两种化学物质混合,它们开始进行放热反应,将砂子硬化成所需形状。“我们正在做果冻模型”,工程师Dave Miller说。“随着时间的增长,沙模会变得越来越强,就像混凝土一样。”

可同时实现多种聚合物打印

此外,在打印聚合物时,打印机先用液态树脂打印第一层,然后借助紫外线将树脂进行快速硬化。它可同时打印四种不同的聚合物,其中包括一种支撑材料。聚合物可以进行不同材料的组合,以打印出不同材质和颜色的产品,“我们有一份配料单,让我们知道如何调配不同的聚合物”,工程师Ed Rowley说,“它让我们能够创造丰富的产品,从弹性体到硬质塑料等”。

选址匹兹堡,天时地利人和

CATA位于匹兹堡一条新的高速公路出口,距离匹兹堡机场仅几分钟距离。曾经匹兹堡因为钢铁工业而繁荣,随着钢铁大厂的关闭,匹兹堡也一度衰落。现在匹兹堡专注于科学、研究和教育,又再度繁荣起来。这里有卡内基梅隆大学(Carnegie Mellon University),是研究机器人的好地方;谷歌、特斯拉汽车公司也在此设立办事处;全球最可持续的建筑位于菲普斯温室植物园(Phipps Conservatory and Botanical Gardens)中。“我们已涉足美国的最高机密”,CATA负责人Jennifer Cipolla说。

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